Second Sunday of Advent 2016

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Lighting the Way to . . . Unclear Hope
Isaiah 11:1-10
Matthew 3:1-12

 

No harm or ruin on my holy mountain, for the earth shall be full of the knowledge of God. Isaiah’s vision of wolves living with lambs/leopards lying down with kids, embracing a degree of vegetarian commitment not even the most strident among us could top! Natural enemies, nursing babies and poisonous snakes playing together.

Isaiah’s vision was the Word of God that John the Baptist was weaned on, the Scriptures he grew up hearing and memorizing. So, what is John talking about with this fleeing the wrath to come and proclaiming that even now the axe is being laid to the root of trees; this conjuring of a Christ figure who will act in God’s stead, as fiery judge with winnowing fork in hand, separating the productive among us from the useless and consigning the latter to an unquenchably tortuous fate?

In not too many more chapters, Jesus himself will tell a story comparing the Reign of Heaven (Matthew 13) — not a place so much as a state of affairs in which God’s vision of peace on earth and goodwill among us reigns in all our hearts and minds, and thus in our world — comparing the Reign of Heaven to a person who sowed good seed in a field. At night, the story goes, an enemy seeded the crop with weeds, so that wheat and weeds subsequently sprang up together. The laborers want to destroy the weeds by uprooting them, but the landowner in Jesus’ story says, “No, don’t do that, because when you pull up the weeds you might also hurt the wheat. Let them grow together.” Maybe what actors on a stage for Hamilton in New York City were pleading for a few nights ago, as a Vice President-elect waited in the wings; perhaps what world powers should seriously consider before indiscriminate airstrikes in places like Mosul or Aleppo take the mothers and fathers of war weary children away forever — letting people grow together.

Maybe Jesus’ hesitancy to play the role of fiery and vindictive judge, letting us grow together, is why John in prison will send word, asking, “Are you the One who is to come…or should we wait for another?” John questions whether Jesus is the promised Messiah because he is not judging people the way many expected. Maybe John’s expectations about the coming of the Reign of God and God’s Messiah were not being fulfilled in Jesus of Nazareth.

Barbara Thiering (Australia) says that was a big problem in first century Palestine — people who expected a fiery judge and those who dreamed of something else. She says many people actually expected two Messiahs — one like John to shake things up, and one like Jesus, to reign in peace after all the shaking up was done. She says John’s and Jesus’ respective followers came to blows when Jesus, preaching a less rigorous, less condemning, less ascetically demanding approach to life in both this world and the next, began eating and drinking with, touching and socializing with, even healing people John and his followers considered to be physically, emotionally, and spiritually impure…. Thiering believes Jesus and John both were members of a community of believers known as Qumran and that Jesus wasn’t abiding by the very strict regulations that community upheld for all who wanted to enter into the presence of God.

Maybe John and Jesus taught different things; I don’t know. But perhaps before we look at that, we ought to ask ourselves this simple question: What do we pay more attention to? The voices of judgment? The voices of condemnation and ridicule? The voices that question our value and worth because of what we do or don’t do? Or the voice of the One who knew us before we were born and claimed us no questions asked?

You are merciful to all, O God.

You love all that exists, holding nothing of what you have made in contempt….

O Lover of Life, your imperishable spirit is in all.

Scholars say that text from the Book of Wisdom is an “unusual” one in the Bible, but I think not.

You are slow to anger and abounding in steadfast love, Psalm 103 says.

I love you and you are mine, Isaiah heard the voice of God say — even if a mother abandons her child, I will not abandon you.

I will never again destroy my creation — that’s God’s promise in the very first book of the Bible.

We have to read everything that comes after that opening book through the lens of that promise.

Our concepts about salvation may change over time. The tools and information we have allowing us to interpret what we are reading in context will hopefully change.  But one thing that holds steady is God’s will to save us all. Wisdom’s 11th and 12th chapters are not unusual, but people holding to the truth of God’s totally consistent mercy and love is.

Never know more about evil than you do about good — that was Episcopal priest Morton Kelsey’s advise. And I think we could extend that to say — never fear judgment more than you hope for salvation. Never put more trust in what you and others think the consequences of your failings and shortcomings will be than in the love and mercy of God which endures forever.

I don’t know what happened along the way; I can’t quite make it all come together.  Somehow this terrible, horrible judgment stuff became John the Baptist’s legacy to us, but that’s not really what I think he was talking about. Judgment in Scripture is what sets us free — free to be our deepest, truest, best selves. It’s our hope, as unfamiliar as that way of understanding things may be to us.

John is calling the Scribes and Pharisees to a new kind of hope when he says, “Do not presume to say to yourselves we have Abraham and Sarah as our parents, for I tell you God can raise up children to Abraham and Sarah from these stones.”

His warning/his call is about letting go of all the things we think give us privilege or pride of place in either this world or the next, and instead embracing the understanding that it is God who made us all and to whom we all belong. Judgment in the Bible is supposed to set us free from all the things that keep us from being who we really are — simple and honestly, children of the one family of God.

There is no alt-Right in the Reign of God; it’s on earth as it is in heaven, and that only.

There’s no withholding of forgiveness, as the Pope recently called the Church to discover again. God’s mercy knows no bounds.

“We shall all be changed.” That’s the Promise of Scripture (I Cor. 15). Sometimes to get free from whatever it is that keeps us from changing, we just have to relocate, re-position ourselves or what we think a bit. It’s what every one of us did when we came out as either Queer or Queer-supportive. We stopped living in that place of what would people think if they knew who I really was or if I stood up for my nelly or butch friend. We stopped running away in shame or hiding behind the privileges of heteronormativity and turned around and faced our worst fears. That’s what repentance is — turning around; re-positioning ourselves; no longer running from a God who scares us but facing a God who loves us and loves who we really are.

That rich young man in Luke’s Gospel, who thinks what he wants more than anything is to be close to God, who thinks he is willing to do whatever it takes, walks away very sad when he realizes that he is attached to some things that have a much more powerful hold on him than the love of God for all the people of God.

Maybe that’s the Advent question: Is knowing how deeply and profoundly we are loved enough to change our lives, or does only fear hold that power for us? John Mogabgab says that we live our lives stretched between the poles of hoping that knowing how deeply and profoundly we are loved will be enough, and fearing it won’t be.

graphic by Les LaRue
graphic by Les LaRue

John is trying to talk to the people gathered around him about choosing to believe that being loved by God matters enough and is powerful enough to change our lives — to help us head in a new direction; to live in a way that levels the playing fields among us.

“Repent, for the Reign of God has come near.” That’s how John’s message starts.  It’s possible for God to enter our lives, to get close to us. The real issue is: How possible is it for us to receive that Presence in a way that joins us to Jesus in his mission to seek and save, not search and destroy? How possible is it for us to be close to God?

The Word and Will of God are no big mystery:

Feed the hungry.
Shelter the homeless.
Clothe the naked and care for the sick.
Treat everyone the way you would most like to be treated.

John makes it clear in the parallel version of this text found in Luke.

Somehow what many of us got taught about the message, steered us in the wrong direction — the direction of panic and fear, not promise and hope. “Repentance,” says William Sappenfield, a Lutheran minister, is an “invocation of hope,” a call to believe that things can be different, we can be different. It’s focus is on the future, the promise before us; not whatever we or anyone else may have messed up behind us.

It’s the Governor of New York saying no matter what happened in the United States on November 8th, this state — the state that has the Statue of Liberty –will remain a place of refuge for immigrants and LGBTQI people, for rich and poor, for black, white and brown, for Muslim and Christian, for all.

It’s The Rev. Michael Kimindu in Kenya organizing a retreat for 10 gay pastors in Mtito Andei, focusing not on what anyone has done to them, but on what they have to offer for a new day.

John’s question is the question we all need to be asking ourselves: Who taught us to flee from a wrathful, vengeful God? Who taught us to recoil in fear or hide in shame or lie about who we are?

I promise you, it wasn’t God. God’s voice will never ask anything like that of us.  God’s voice is the one saying, “Come back to me with all your heart. Don’t let fear keep us apart,” as Hosea heard it.

Sri Daya Mata (may she rest in peace+) taught that if people would commune with God even a short amount of time each day, (John the Baptist might say, if we’d just turn around and face God for a split second each day), we will begin to experience gradually, the love that is our true nature. Feeling love within ourselves — making room for the Presence inside us — will make it very easy, she taught, to share that with others — lions and lambs alike.

Whatever is behind us, the only thing in front of us is love — pure, unconditional, unwavering love. Get familiar with it, for as Fr. Ernest Ferlita says, that’s ultimately what hope is about:  putting ourselves within love’s reach.

We live in uncertain times; there’s no way around it.

The animosity of political leaders and their governments from the United States to the Philippines;

The bulldozing of refugee camps in places like France and thousands of lives uprooted in 2 or 3 days;

Syria, Iraq and Yemen at war, with Turkey pounding at the gates and Russia trying to stir the waters and the Kurds on the march, and Saudi Arabia and Iran fighting for who’s first in the region, and a resident in the White House who thinks having a nuclear option IS an option.

I’m not trying to advocate a pollyanish response. I’m trying to say that when love finds us, it changes us, and we change the way we live and behave. When love finds us, we stop trying to take things that don’t belong to us, like what is happening from the Dakotas in the United States to the border of Myanmar, where whole villages of Rohingya Muslims are being uprooted.

When love finds you, sometimes it gives you courage. The courage born of being found by love and knowing who and whose you are is what I think George Montague, the 93-year-old gay man who refused to accept the pardon Britain is offering to every gay man living and convicted of crimes simply because they were gay, is demonstrating. “I was never guilty of anything,” he said, “only of being born able to fall in love with another man.” Love found him and gave him courage, and his courage gives us all hope.

The thousands upon thousands of women who have marched through the streets of Buenos Aires, chanting, “We want to live,” in the face of a kind of proliferation of violence that claims one woman’s life every 30  hours. Guy Phillipe, a gay man known for his crimes in Haiti, but uncatchable by any authority, volunteering to go to prison if it would mean his people, ravaged by Hurricane Matthew, could get the food and water they need to live. Love can find anyone.

It’s not about what anyone’s done wrong. It’s about what we all can do right. That’s the hope I stake my life on and that holds promise for all of us.

Amen.

by Rev. Elder Pat Bumgardner
on behalf of the
Metropolitan Community Churches Council of Elders
Rev. Elder Dwayne Johnson, Convener
Rev. Elder Ines-Paul Baumann
Rev. Elder Margarita Sánchez De León
Rev. Elder Tony Freeman
Rev. Elder Darlene Garner
Rev. Elder Héctor Gutiérrez
Elder Nancy G. Maxwell
Rev. Elder Dr. Candace R. Shultis
Rev. Elder Mona West, PhD
MCC Second Sunday Advent Resources 
for 4 December 2016

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Iluminando el Camino . . . Una Esperanza Confusa
Isaías 11:1-10
Mateo 3:1-12

 

No causen daño ni ruina en mi Monte Santo, porque la tierra estará llena del conocimiento de Dios. La visión de Isaías de los lobos viviendo con los corderos/los leopardos acostándose con los niños, adopta un grado de compromiso vegetariano que ni el más estridente entre nosotros podría cumplir. Enemigos naturales, bebés en pañales y serpientes venenosas jugando juntos.

La visión de Isaías era la palabra de Dios en la que Juan Bautista fue criado, escrituras con las que creció escuchando y memorizando. Por lo tanto, de lo que Juan está hablando es de huir de la ira por venir y proclamar que el hacha está a la raíz de los árboles; ¿es esta evocación de una figura de Cristo que actuará en lugar de Dios, como juez ardiente con aventamiento del tenedor en la mano, separando a los productivos de entre nosotros de los inútiles y consignándolos a un destino inextinguiblemente tortuoso?

En no muchos capítulos más, Jesús mismo contará una historia comparando el Reino de los cielos (Mateo 13)–no es un lugar tanto como un estado de cosas en la visión de que Dios de paz en la tierra y buena voluntad entre nosotros y que reina en nuestros corazones y mentes y así en nuestro mundo, comparando el Reino de los cielos a una persona que sembró buena semilla en un campo. Por la noche, la cuenta la historia, un enemigo siembra el cultivo con las malezas, por lo que el trigo y las malezas posteriormente surgieron juntas. Los obreros quieren destruir las malas hierbas, pero el terrateniente en la historia de Jesús dice, “No, no, porque cuando arranquen las malas hierbas también pueden lastimar el trigo. Déjenlas crecer juntas.” Tal vez lo mismo pidieron los actores en un escenario de Hamilton en Nueva York, un par de noches atrás, mientras el Vice-Presidente electo estaba en la sala; tal vez las potencias mundiales deberían considerar seriamente esto, antes de los ataques aéreos indiscriminados en lugares como Mosul o Aleppo, tomando a las madres y padres de niños cansados de la guerra eterna, dejar crecer a las personas juntas.

Tal vez la vacilación de Jesús con el papel de juez intenso y vengativo, nos permite crecer juntos, es la razón por qué Juan desde la prisión envía una pregunta: “¿eres aquel que está por venir… o debemos esperar otro?” La pregunta de Juan a Jesús sobre si es el Mesías Prometido es porque no está cumpliendo lo que la gente esperaba. Tal vez no fueron cumpliéndose las expectativas de Juan acerca de la venida del Mesías el Reino de Dios y de Dios en Jesús de Nazaret.

Barbara Thiering (Australia) dice que fue un gran problema en la Palestina del primer siglo-entre las personas que esperaban un juez feroz y aquellos que soñaban con algo más. Dice mucha gente realmente esperaba dos Mesías, uno como Juan para sacudir las cosas, y uno como Jesús para reinar en paz después de todo la sacudida. Ella dice de Juan y los respectivos seguidores de Jesús se sorprendieron cuándo Jesús, predicó de una forma menos rigurosa, menos condenatoria, menos exigente ascéticamente, mas enfoque a la vida en este mundo y el siguiente, comenzaron a comer y beber, a tocar y socializar con personas que Juan y sus seguidores consideraban física, emocional y espiritualmente impuras… Thiering cree que Jesús y Juan, que ambos eran miembros de una comunidad de creyentes, conocida como Qumrán y que Jesús no estaba acatando los reglamentos muy estrictos de esa Comunidad.

Tal vez Juan y Jesús enseñan cosas diferentes; No sé. Pero quizás antes de responder, debemos hacernos esta sencilla pregunta: ¿a qué prestamos más atención? ¿A las voces del juicio? ¿A las voces de condena y ridículo? ¿A las voces que cuestionan nuestro valor y a decir que valen la pena debido a lo que hacen o no hacen? ¿O a la voz de quien nos conoció antes de que naciéramos y aclamo sin preguntas?

Eres misericordioso con todos, oh Dios.
Amas todo lo que existe, y nada desprecias de lo que has hecho en…
Oh amante de la vida, tu espíritu incorruptible está en todas las cosas.
Los eruditos dicen que el texto del libro de la sabiduría es “inusual” en la Biblia, pero creo que no.
Eres lento para la ira y abundante en misericordia, dice el Salmo 103.
Te amo y eres mío, Isaías escuchó la voz de Dios, incluso si una madre abandona a su hijo, yo no te abandono.
Nunca más voy a destruir mi creación, que es la promesa de Dios en el primer libro de la Biblia.
Tenemos que leer todo lo que viene después de ese libro inicial a través de los lentes de esa promesa.

Nuestros conceptos acerca de la salvación pueden cambiar con el tiempo. Las herramientas y la información que tenemos, lo que nos permite interpretar lo que estamos leyendo en contexto es lo que cambia. Pero una cosa que es constante, es la voluntad de Dios para salvarnos a todos. Capítulos 11 y 12 del libro de la Sabiduría no son inusuales.

Nunca se sabe más acerca del mal que del bien que realizas, afirma el sacerdote Episcopal Morton Kelsey. Y creo que podríamos afirmar un poco más al decir–nunca el miedo al juicio puede más que la esperanza en la salvación. Nunca se debe poner más confianza en lo que usted y otras personas obtienen como consecuencias de sus fallos y deficiencias, que en el amor y la misericordia de Dios que permanece para siempre.
No sé lo que pasó en el camino; Yo no puedo lograr que estemos todos juntos.  De alguna manera estas cosas son terribles, horrible sentencia se convirtió el legado de Juan el Bautista, pero no es lo que creo que él estaba hablando. Juicio en las escrituras es lo que nos hace personas libres, libres para ser nosotras mismas, más profundas, más auténticas, mejores. 
Juan está llamando a los escribas y fariseos a un nuevo tipo de esperanza cuando dice: “no se atreven a decir a ustedes mismos que tenemos Abraham y Sara como nuestros padres, porque os digo que Dios puede levantar hijos e hijas de Abraham y Sarah de estas piedras.”
Su ADVERTENCIA/su llamado es sobre dejar ir todas las cosas que pensamos que nos otorgan un privilegio o lugar en este mundo o el siguiente, y en su lugar abrazar la comprensión, que es Dios quien nos hizo y al que todos pertenecemos. Juicio en la Biblia se supone es el que nos librar de todas las cosas que nos impiden ser quienes realmente somos, simple y honestamente, hijos e hijas de la familia de Dios.
No existe la extrema derecha en el Reino de Dios; así en la tierra como en el cielo y así sea.
No hay ninguna retención del perdón, como el Papa recientemente ha llamado a la iglesia a descubrir otra vez. La misericordia de Dios no conoce límites. 
“Todas las personas vamos a cambiar.” Esa es la promesa de la escritura (I Cor. 15). A veces para liberarse de lo que es, lo que nos impide cambiar, solo tenemos que reubicar, volvernos colocar nosotros mismos o lo que pensamos. Es lo que cada uno de nosotros hizo cuando salimos del closet. Dejamos de vivir en ese lugar de lo que pensaría la gente si sabían quién era yo realmente. Saliendo de la vergüenza o escondiéndose detrás de los privilegios de la hetero-normatividad y repitiendo nuestros peores errores. Eso es lo que es el arrepentimiento; reubicación de nosotros mismos. ya no alejándonos de un Dios que nos asusta, sino acercándonos a un Dios que nos ama y que nos ama por lo que realmente somos. 
Ese joven rico en el Evangelio de Lucas, que piensa lo que quiere más que nada es estar cerca de Dios, que piensa que él está dispuesto a hacer lo que sea, se aleja muy triste cuando se da cuenta que él está conectado con algunas cosas que tienen un agarre mucho más potente que lo que el amor de Dios para todo el pueblo.
Tal vez la pregunta de Adviento: ¿Es saber que tan profundamente estamos enamorados para cambiar nuestras vidas, o es que el miedo nos quita ese poder? John Mogabgab dice que vivimos nuestras vidas entre dos polos de esperanza de saber que tan profundamente somos amados y si será suficiente, y el miedo de no ser amados. 
graphic by Les LaRue
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Juan trata de hablar con las personas que se reunieron alrededor de él acerca de cómo elegir creer en ser amadas por Dios, lo que es bastante importante y es lo suficientemente poderoso para cambiar nuestras vidas, para ayudarnos a tomar una nueva dirección; para vivir de una mejor manera.

 
“Arrepentíos, porque el Reino de Dios está cerca.” Es cómo empieza el mensaje de Juan.  Es posible para Dios entrar en nuestras vidas, para acercarse a nosotros. La verdadera cuestión es: ¿es posible poder recibir esa presencia de manera que nos una a Jesús en su misión de buscar y salvar? ¿Es posible que estemos cerca de Dios?
La palabra y la voluntad de Dios no son gran misterio:
Alimentar a los hambrientos.
Dar refugio de los desamparados
Vestir al desnudo y cuidar al enfermo.
Tratar a todos como nos gustaría ser tratados.
Juan lo pone en claro en la versión paralela de este texto en Lucas.
De alguna manera lo que muchos de nosotros consiguió enseñado sobre el mensaje, dirigido a nosotros en la dirección equivocada, el sentido de pánico y miedo, no promesa y esperanza. “Arrepentimiento,” dice William Sappenfield, un ministro luterano, es una “invocación de la esperanza,” una llamada a creer que las cosas pueden ser diferentes, nosotros podemos ser diferentes. Su foco está en el futuro, la promesa antes que nosotros; no lo que nosotros o cualquier otra persona pueda tener descolocados detrás de nosotros.
Es el gobernador de Nueva York diciendo: no importa lo que sucedió en los Estados Unidos el 8 de noviembre, este estado, el estado que tiene la Estatua de la Libertad–seguirá siendo un lugar de refugio para los inmigrantes y para las personas LGBTQI, para ricos y pobres, negros, blancos y morenos, para musulmanes y cristianos, para todas las personas.
Es el Reverendo Michael Kimindu en Kenia, organizando un retiro para 10 pastores gays; en Mtito Andei, centrándose no en lo que alguien les ha hecho a ellos, sino en lo que tienen que ofrecer para un nuevo día.
La pregunta de Juan, nos la debemos hacer todas las personas: ¿Quién nos enseñó a huir de un Dios iracundo y vengativo? ¿Que nos enseñó a retroceder con miedo, o escondernos con vergüenza, o mentir acerca de quiénes somos?
 
Te prometo, que no era Dios. La voz de Dios nunca te preguntará algo como eso. Es la voz de Dios diciendo: “vuelve a mí con todo tu corazón. No dejes que el miedo nos mantenga separados,” como Oseas lo esuchó.
Sri Daya Mata (Que en paz descanse +) enseñó que si la gente comulga con Dios incluso un corto período de tiempo cada día, (Juan el Bautista puede decir, si solo voltean y se enfrentan a Dios por una fracción de segundo cada día), empezamos a experimentar poco a poco, el amor que es nuestra verdadera naturaleza. El sentimiento de amor dentro de nosotros mismos, dando lugar a la presencia dentro de nosotros–hará muy fácil, ella enseñó, compartir con leones y corderos por igual.
Lo que está detrás de nosotros, lo único que tenemos ante nosotros es amor, amor puro, incondicional, inquebrantable. Familiarizarse con él, como el padre Ernest Ferlita dice que es, en última instancia, de lo qué se trata la esperanza: ponernos al alcance del amor.
Vivimos en tiempos inciertos; no hay forma alrededor de él.
La animosidad de los dirigentes políticos y de los gobiernos de los Estados Unidos a Filipinas;
La demolición de los campamentos de refugiados en lugares como Francia y miles de vidas desarraigadas en 2 o 3 días;
Siria, Iraq y Yemen en guerra con Turquía y Rusia tratando de agitar las aguas y los kurdos en la marcha y Arabia Saudita e Irán luchan por quién es el primero en la región, y el residente en la casa blanca que piensa que la opción nuclear ES una opción.
No estoy tratando de abogar por una respuesta. Estoy tratando de decir que cuando el amor nos encuentra, nos cambia y cambiamos nuestra forma de vivir y comportarnos. Cuando el amor nos encuentra, nos detenemos tratando de tomar cosas que no pertenecen a nosotros, como lo que está pasando de Dakota en los Estados Unidos a la frontera de Myanmar, donde a pueblos enteros de musulmanes Rohingya se les obliga al desarraigo.
 
Cuando encuentras el amor, a veces te da valor. El coraje de ser encontrado por el amor y saber quién y quién eres, es lo que creo que George Montague, el hombre gay de 93 años que se negó a aceptar el perdón de Bretaña que se le ofrece a cada hombre gay y se les toma como convictos de delitos simplemente porque eran homosexuales, se está demostrando. “Nunca fui culpable de nada”, dijo, “sólo de haber nacido capaz de enamorarme de otro hombre.” El amor lo encontró y le dio coraje y valentía, le dio esperanza.
Miles y miles de mujeres que se marcharon por las calles de Buenos Aires, cantando, “Queremos vivir,” frente a una especie de proliferación de la violencia que sostiene la vida de una mujer cada 30 horas. Guy Phillipe, un hombre gay, conocido por sus crímenes en Haití, que no podía ser capturado por las autoridades, se ofrecía voluntario a ir a prisión si con eso significara para su pueblo, arrasado por el Huracán Matthew, conseguirle agua y alimento para que vivan. El amor puede encontrar a cualquiera. 
No se trata sobre lo que alguien está haciendo mal. Se trata de que todos podemos hacer el bien. Que es la esperanza en la que confío mi vida en y es la promesa sostenida para todas las personas.
Amén.
Rev. Elder Pat Bumgardner
 A nombre del
Consejo de Obispas y Obispos de las Iglesias de la Comunidad Metropolitana. 
Rev. Elder Dwayne Johnson, Convener
Rev. Elder Ines-Paul Baumann
Rev. Elder Margarita Sánchez De León
Rev. Elder Tony Freeman
Rev. Elder Darlene Garner
Rev. Elder Héctor Gutiérrez
Elder Nancy G. Maxwell
Rev. Elder Dr. Candace R. Shultis
Rev. Elder Mona West, PhD